从“下一个Netflix”到僵尸创企,BitTorrent如此牛逼产品为何死在半路上?

2017-01-23 10:24 稿源:猎云网  0条评论

【猎云网(微信号:ilieyun)】1月23日报道 (编译:Shane)

去年四月,一对名为Bob Delamar和Jeremy Johnson的堂兄弟就任BitTorrent的联合CEO。Delamar是个四十多岁的加拿大,满脸络腮胡,Johnson原是圣地亚哥的一名网络工程师。由于一次非比寻常的财务安排,他们代表一个四人组,最近已经拥有了公司的控股权。就像Delamar经常公开所说的那样,他们还有野心计划将BitTorrent变为“下一个Netflix”。

在Delamar提出这项设想很久之前, BitTorrent就已经为成为下一个Netflix做过努力。BitTorrent公司由布莱姆·科恩(Bram Cohen)于2004年创立,他是BT开源协议的创造者,之后借用此BT软件作为自己初创公司的名字。BitTorrent软件可以把信息分成小块,能够从不同计算机点对点地下载文件,然后再重组,这是一种天才的信息传输方法,可以传输大量信息。因此BitTorrent 公司便在科恩的聪明才智下建立起来。科恩创造了这项彻底改变网络传输和共享方式的基础工具,必然会催生出一大块可供挖掘的市场。

但从一开始,BitTorrent就涉及到版权问题——盗版者使用BT来非法分享电影,使它成为娱乐界的Napster(音乐分享软件)。由于协议是开源的,盗版者屡禁不止。 12年来,BitTorrent的投资者、高管和创始人想出过许多赚钱的点子,包括开发企业软件和娱乐业务,同时它也试图说服所有人相信,有人使用BitTorrent软件从事非法勾当,这一点是无法避免的,但BitTorrent只是一个工具——一个真正伟大的工具,完全可以用来做真正伟大的事情!

他们是正确的:根据公司的网站流量统计,每月有1.7亿人使用BT协议:Facebook和Twitter使用此协议发布更新;佛罗里达州立大学使用它来给研究人员发布大型科学数据集;暴雪娱乐使用BitTorrent,玩家才得以下载魔兽世界。BT公司的网站宣称,每天世界移动互联网40%的信息流量都是靠该协议完成的。

但公司要将这种技术用在何种方面的业务却仍是个未知数。到去年春天,BitTorrent已经努力过两次,试图转型为一家媒体公司。2007年推出的BitTorrent娱乐网是一个分享电影和音乐的网站,但是因为不盈利,于一年后关闭。接着是2013年推出的BitTorrent Bundle,可以让艺术家直接将作品分享给粉丝,只收取以正常费用的一小部分,是iTunes和亚马逊的同类竞争网站。2014年,BT公司甚至宣布计划推出原创剧,一部名为《机器的孩子》的科幻剧。但第二年年年初,BitTorrent也放弃了这一计划。

BT公司在用这种技术在寻找合适的行业,一找就是十几年。去年,Delamar 和Johnson走马上任,想要实行一劳永逸的计划。结果却恰恰相反,这项计划让公司数百万资金打了水漂,使公司走向崩溃边缘。

我想要弄清楚BT公司两年前流产的原创科幻剧《机器的孩子》到底发生了什么,但是BitTorren公司不愿谈论这部剧,也没有负责人员正面回答问题。通过采访与公司员工和前雇员、投资者和艺术家,事实才终于拼凑起来。这是一个发生在关系不和的投资者和企业家之间关乎道德的故事。这也是一个接受风投的公司发充满戏剧性和奇怪章节的成长历程。这家公司没有成功,但还未失败。

古怪孩子对互联网的痴迷

布莱姆·科恩出生于纽约上西区,是个聪明、内向又有点古怪的孩子。科恩在接受“财富”杂志时曾说:“我知道我很奇怪,”他解释说,他很想与其他人交流,“我真的能记得我生活中的很多故事——对我来说,很多明显的事情我到现在才知道是怎么回事,因为我不太能理解别人。”他从斯图维森高中毕业,大概由于他所有能力都集中到了编程一方面,课业成绩非常糟糕。后来他到布法罗大学就读,两年后退学。

科恩患有Asperger综合症,中文名为孤独样精神障碍,这使他具有高度的集中力,但是在社交上存在障碍。他对这件事毫不隐瞒,他向早期投资者披露了自己的病情,例如,在他们刚开始的筹款会议上,“那天他告诉大多数人的第一件事情就是自己的病情,投资者透露,因此可以肯定,他不是个容易合作的人,和他之间很难聊起私人一点的话题。

他20多岁的时候,已经在一家又一家注定要倒闭的互联网公司工作过 。他还花了九个月的时间待在饭厅桌子旁边,盯着戴尔键盘编写一个又一个代码,只为了解决一个百思不得其解的谜题。他花干了积蓄,后来又透支信用卡。他确信自己能找到方法解决这个谜题——自从互联网诞生后一直困扰程序员的关键——如何传输大容量文件。当然,他也找到了解决方法,那就是开源协议BitTorrent。

2004年,科恩与他的弟弟罗斯,以及高盛和雅虎公司的Ashwin Navin合作,想要创办一个以该协议为核心的公司。他们从多尔资本管理公司(DCM)那里筹集了875万美元,早期时计划建立一家像eBay一般的电子商务公司,为消费者提供多种品牌的商品。他们会通过收取广告费或向入驻商家收取费用来赚取利润。2006年12月的第二轮融资由风险公司Accel领投。

公司从建立之初就出现了人事问题。科恩的弟弟原来负责工程方面工作,他在创业早期就离开了公司。2007年,科恩将首席执行官的工作暂时移交给外人,自己担任新创立的首席科学家职位(他至今还保留着这个头衔)。 2008年,当时担任首席技术官的Eric Klinker成为BitTorrent的首席执行官。Klinker的性格由两方面融合在一起,这很难得——他既有运营公司的人事天赋,技术上也很过硬,这一点赢得科恩的尊重。(这一点并不容易达到)

原来的经营理念没有得到贯彻,多年来公司一直在转型,希望找到发展前途。2008年,BT公司进行了第三轮融资,该公司承认自己的业务没有“很大的发展潜力”,并同意进行资本重组。它向投资者返还了1700万美元,却又从同一拨投资者那里筹集了700万美元——而且估值跳水。这个迹象表明公司有了麻烦。 Navin也离开了。然而,公司这一次仍打算用转型来应对麻烦。

细数一下BitTorrent公司创办以来的经历。该公司总部位于旧金山SOMA区的一栋灰色办公楼。公司管理组尝试了许多策略——雇用人员、经历失败、定期裁员……。 2010年,有人还在科技博客上发帖冷嘲热讽:“嗯,BitTorrent ...这家公司还在吗?”

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