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NASA DART航天器打开“眼睛”并从太空传回了首批图像

2021-12-26 11:40 · 稿源: cnbeta

从加利福尼亚州范登堡空军基地发射仅两周后,NASA的双小行星重定向测试(DART)航天器已经打开了它的“眼睛”并从太空返回了它的第一批图像--这对航天器和DART团队来说是一个重要的操作里程碑。

在经历了发射时的剧烈震动和太空中零下80摄氏度的极端温度变化后,马里兰州劳雷尔的约翰-霍普金斯应用物理实验室的任务操作中心的科学家和工程师们屏住呼吸期待着。因为航天器的望远镜仪器的组件对小至五百万分之一米的移动都很敏感,所以即使仪器中的东西出现极其微小的偏移后果也可能非常严重。

12月7日周二,航天器打开了覆盖其DRACO望远镜相机光圈的圆门,并且令所有人高兴的是,它传回了其周围环境的第一张图像。这张照片拍摄于距离地球约200万英里(11光秒)的地方--从天文学角度讲,非常近--照片显示了约十几颗恒星,在黑色的太空背景下晶莹剔透、清晰可见,靠近英仙座、白羊座和金牛座的交汇处。

位于加利福尼亚的NASA喷气推进实验室的DART导航小组利用图像中的星星准确地确定了DRACO的方向,另外还提供了相机相对于航天器的首次测量。有了这些测量数据,DART团队可以准确地移动航天器以将DRACO对准感兴趣的天体如Messier 38(M38),DART已于12月10日的另一张图像中捕捉到了它。据悉,该星团位于北极星座,距离地球约4200光年。有意捕捉像M38这样有许多恒星的图像有助于研究小组描述图像中的光学缺陷以及校准一个物体的绝对亮度--当DRACO开始对航天器的目的地--双子小行星系统Didymos--进行成像时,这些细节对精确测量都非常重要。

DRACO(全称Didymos Reconnaissance and Asteroid Camera for Optical navigation的缩写)是一台高分辨率相机,其灵感来自于NASA“新视野号”飞船上的成像器,该飞船传回了冥王星系统和柯伊伯带天体Arrokoth的首批特写图像。作为DART的唯一仪器,DRACO将捕捉小行星Didymos及其卫星小行星Dimorphos的图像,另外还将支持航天器的自主制导系统并引导DART进行最终的动能撞击。

DART是由约翰霍普金斯大学APL为NASA的行星防御协调办公室开发和管理的。DART作为世界上第一个行星防御测试任务,故意执行对Dimorphos的动能撞击以稍微改变其在空间的运动。虽然这两颗小行星都没有对地球构成威胁,但DART任务将证明航天器可以自主导航,

对一个相对较小的目标小行星进行动能撞击,且如果有一天发现真正危险的小行星,这是一种可行的技术,可以使其偏离。据悉,DART将于2022年9月26日到达其目标。

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