雅虎帝国消亡史

2017-01-20 09:06 稿源:钛媒体  10条评论

2011年12月第,Yahoo!位于旧金山的旧广告牌被拆除 来源:CNBC

钛媒体注:今年1月,Yahoo!将其主营业务全部出售给了美国通信巨头 Verizon,而其余包括阿里巴巴股份以及同日本雅虎的合作业务独立运营,后者将更名为 Altaba——这个名字还遭到中国网友戏谑为“阿里他爸”。

钛媒体记录此文以纪念,一部公司史,也是一部关于近二十年互联网商业沉浮的历史:

1994年,斯坦福大学的电子工程研究生杨致远(Jerry Yang)和大卫·费罗(David Filo)准备继续读博士。是年,谢尔盖·布林(Sergey Brin)和拉里·佩奇(Larry Page)亦选择进入这所大学继续深造,他们选择了计算机科学专业。

这一年,美国司法部对微软发起了反垄断调查,而就在次年,比尔·盖茨(Bill Gates)发布了其著名的《互联网浪潮备忘录》(Internet Tidal Wave memo),他把英特网的出现比作1981年 IBM PC 之后最重要的发展。

1994年,亦是中国互联网的元年。

在这一年,NCFC 项目连入 Internet 的 64K 国际专线,中国正式成为拥有全功能 Internet 的国家。一年之后,马云正式辞去了体制内的教职,在翻译社之后开始了人生的第二次创业,这次,他瞄准的是网络黄页服务,直到3个月后,金桥工程才在我国绝大部分地区实现了和国际网络的互联。

二十多年间,互联网经历了天翻地覆的剧变,Yahoo!、Google、微软以及阿里巴巴在市场上演绎起无数的风云故事。

二十多年之后,上述诸人的命运也发生了天翻地覆的变化,有的隐退幕后,有的继续在台前扮戏,有的还在一线奋力追逐互联网的浪潮。

从某种角度说,Yahoo! 公司的故事就是这群公司和个人的历史,也是互联网二十多年来的转捩和变迁史。

野蛮人

杨致远和费罗在1997年 图片来源:AP Photo/Paul Sakuma

最初,杨致远和费罗参与的是一个电脑芯片设计项目,很快他们就感到无聊,两人的导师也恰好去往意大利休假。于是,两个年轻人决定也给自己放假,在无人看管的情况下,他们信马由缰地泡在互联网不可自拔。

在那个年代,大家还把这称作“上网冲浪”(surf the Internet),没多久,两人就发现了问题,尽管网上有数不胜数他们感兴趣的东西,但是,却没有一个结构化的方式把这些信息有效地组织起来以方便大家的浏览,就好比一个图书馆没有书籍整理检索名册一般。

“上古时期”的互联网生活还有更多的不方便,彼时,浏览器提供的功能还非常有限,杨致远和费罗甚至无法保存他们感兴趣的站点,每次都要重新输入地址和登录。

请现在的读者想象一下,Mosaic 的 alpha 版在1993年中才问世,Netscape Navigator 直到1994年底才推出,而用户更多更为人熟知的微软 IE 在1995年才随着 Windows 95面世。

在 Mosaic 之前,甚至没有一个团队愿意全职投入去开发浏览器,在1992年的时候,全世界还只有26个网站,Mosaic 甚至可以加入一个 What's New 页面在每天将新出现的链接加入进去。

于是,杨致远和费罗有了自己的想法, 他们设想为互联网设计一个路径图,把用户喜爱的网站按照不同的主题组织在一起,同时设计出一个搜索引擎来帮助用户用关键词就能触达目标网站。

1994年初,他们试着推出了 David and Jerry's Guide to the Web ,这个页面最初是给两人的朋友用的,他们把网站划分到各个目录下,在目录下又设计出更详细的子目录。这年4月份,这个站点更名为 Yahoo!。

杨致远和费罗承认 Yet Another Hierarchical Officious Oracle 是一种说得通的简称,但是,他们始终坚持 Yahoo 这个名字源自斯威夫特(Jonathan Swift)在小说《格列弗游记》(Gulliver's Travels)中生造的单词。《牛津英语大词典》(Oxford English Dictionary)对 Yahoo 的解释是:

an imaginary race of brutes having the form of men

在当时的互联网蛮荒时代,Yahoo 的确扮演着一种野蛮人的角色。到了11月份,Yahoo 每天的访客有17万。

AOL 发出了收购邀约,微软及 Prodigy 试图和 Yahoo 达成合作协议。然而, 杨致远和费罗双双拒绝了这些来自大公司的商业意向,他们这个时候还只是把 Yahoo 当做一件纯粹好玩的事情来做而已。

Yahoo 获得了巨大的成功,但是,斯坦福大学却颇为这两位候选博士头疼,这个网站占用了学校大量的网络流量,有时候甚至使得学校的网络系统也无法承受数据峰值而崩溃,校方忍无可忍之下要求这家公司迁出校园。

每天在 Yahoo 上都投入20多个小时却分文未得的杨致远和费罗权衡再三之后决定把这个兴趣运作成一门生意。1994年底,Yahoo 开始寻找自己的投资人。

莫里兹 图片来源:FT

当时,这家公司既没有赚钱,而且它古怪的名字也让不少人退避三舍。红杉资本合伙人迈克·莫里兹(Mike Moritz)对 Yahoo 的两位年轻创始人是否能够管理好一家公司并没有多少信心,但是,莫里兹最终还是决定拿出100万美元的风投。

1995年3月,Yahoo! 公司正式成立。

靠着莫里兹提供的资金,杨致远和费罗从斯坦福校园搬走了,为自己印了新的名片,在上面为自己冠上 Chief Yahoos 的头衔,雇用研究生朋友和实习生,将摩托罗拉前高管提姆·库苟(Tim Koogle)延聘做公司的 CEO,刚到 Yahoo! 时,提姆发现自己是唯一穿西装的人。

Niehaus Ryan 为这家公司设计出的 Do You Yahoo? 的电视广告使得公司名噪一时。与此同时,Yahoo!页面上的内容越来越多起来,天气、股票、体育赛事、地图等占据越来越多,用户自定义的 My Yahoo 以及专门面向儿童的 Yahooligans 也常驻在页面上。

于是,杨致远和费罗开始考虑利用流量在页面上卖广告,一开始,Yahoo!的商业计划自然受到了互联网纯粹主义者的攻击,但随着广告业务在互联网上越来越普遍,这样的批评也渐渐平息。随后,Yahoo 和英国的路透社合作,后者每天提供10条头条新闻,用户只需要在 Yahoo.com 页面上点击就可以阅读。

1995年,Yahoo!开始销售广告,当时有人估计这块市场的规模只有2000万美元,但是到了1997年,仅仅是广告业务就为 Yahoo!创造了超过7000万美元的收入,到了1998年,这一数字增加到了2亿美元以上。

从1995年秋到1996年春,网站每周页面浏览量从2100万攀升到4200万,到了秋天的时候,这一数字已经增加到了1亿。尽管这家公司在1995年的收入只有140万美元而净亏损超过63万美元,但投资人、互联网界都迫不及待地期望着这家公司上市的表现。

1996年,Yahoo! 终于 IPO 上市,发行当天股价从13元飙升至最高43元,尽管收盘价回落到33元,但这已经让它成为截止当时纳斯达克历史上发行日增长第三高的公司。是日,Yahoo! 市值达到8.5亿美元,此时,这家公司的员工总共也只有49人。杨致远和费罗的账面身价都超过了1.3亿美元,早期投资人软银获利近2亿美元。

在上市后数月内,Yahoo!公司的股价较 IPO 高点跌去超过44%以上,但直到1998年3月之前,Yahoo!是唯一一家录得盈利的搜索公司。

此时,Yahoo!大约35%的流量份额来自本土,其余都来自海外。这家公司在上市10日后就马不停蹄地开始了拓荒海外市场的步伐,它和软银以分别占股40%和60%的比例创办了 Yahoo! Japan,是美国互联网公司第一次在海外设立分公司。海外化战略一方面能为 Yahoo!带来更多的流量和更高的广告收入,但是,另一方面,却也带来了沉重的运营成本支出。

到了1997年,Yahoo!收购了 Rocketmail 推出了自己的邮件服务,在随后的几年时间里,Yahoo!陆续推出了自己的游戏、群组、即时信息服务。

在1999年初,Yahoo!以价值35.7亿美元的股票收购了线上虚拟社区 GeoCities,后者在当时是世界上流量第三大的网站,不到100天内,Yahoo!又以价值57亿美元的股票收购了在线电台网站 Broadcast,而在当时,这个网站的用户总共只有57万名。

其时,何等意气风发,Yahoo! 帝国的市值高达1280亿美元,即使巴菲特的伯克希尔·哈撒韦(Berkshire Hathaway)公司也要在这家互联网新贵公司甘拜下风,它的市值那时只有1080亿美元。

在千禧年的最初几天,Yahoo!公司的股价达到了118.75美元的历史最高点,在海外,Yahoo! Japan 在2月份成为了日本股市历史上第一家股价超过100万日元的公司。

提姆无奈之下只有辞职,Yahoo!将华纳公司 CEO 特里·塞梅尔(Terry Semel)延请至公司担任新 CEO,一个多少有些讽刺意味的轶闻是,此人从来不使用电子邮件。

在历史的关键节点上,Yahoo 帝国看似稳固的版图隐隐约约地松动。

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