“BT下载”发明者的风雨之路:伟大的技术为何没能成就伟大的商业?

2017-01-17 08:44 稿源:雷锋网  0条评论

雷锋网按:本文来源Backchannel,作者Jessi Hempel,由雷锋网(公众号:雷锋网)独家编译,未经许可拒绝转载。

去年四月,Bob Delamar和Jeremy Johnson成为了BitTorrent的联合CEO。Delamar和Johnson是一对表兄弟,Delamar四十多岁,留着小胡子,是一位崇拜日本的加拿大人;Johnson来自圣地亚哥,是一位网络工程师。他们联合其他两人,组成了一支四人团队,掌握了公司的控股权,计划将BitTorrent变成“下一个Netflix”。

一直以来,BitTorrent都在为成为下一个Netflix的目标努力着。2003年, 软件工程师Bram Cohen发明了BitTorrent协议(俗称“BT下载”),其采用高效的软件分发系统和P2P技术共享大体积文件(如一部电影或电视节目),并使每个用户像网络重新分配结点那样提供上传服务。其特点是下载的人越多,下载速度越快,因为每个下载者都将已下载的数据提供给了其他下载者下载。这样一来,上传速度越快,下载速度也越快。在很短时间内,BitTorrent协议便成为了一种新的变革技术。2004年,在此基础上,Bram Cohen和Ashwin Navin创立了BitTorrent公司。他们相信,BitTorrent协议相当伟大,它也将创造相当伟大的业务。

但是,从一开始,BitTorrent就存在着一个重大的问题:盗版问题及其猖狂。因为协议是开源的,BitTorrent公司无法阻止肆虐的盗版现象。12年来,BitTorrent的投资者、总裁和创立者一直在与盗版问题抗争着。他们尝试了多种策略(开发企业软件、发展娱乐业务),努力让人们相信:虽然不法分子利用BitTorrent协议从事不法活动,但是BitTorrent只是一个工具,一个真正伟大的工具,你能用它来做真正伟大的事情!

其实,他们说的无比正确。公司网站显示:每个月,世界上有1.7亿人使用BitTorrent协议;每天,BitTorrent协议推动着40%的网络流量。Facebook和Twitter用它来给服务器分配更新任务,弗罗里达州立大学用它来给研究机构分配大型科学数据集,暴雪娱乐公司用它来让玩家下载《魔兽世界》......

然而,尽管此项技术如此牛逼,但要把它变成任何一种业务,结果都扑朔迷离。到去年春天为止,BitTorrent已经试图两次成为媒体公司,但均以失败告终。2007年,BitTorrent Entertainment Network(BitTorrent娱乐网络)问世,其创立电影音乐商店,但一直未盈利,于一年后关闭。2013年,BitTorrent Bundle问世,其是 iTunes和Amazon的竞争对手,艺术家能在该平台上直接向粉丝发布作品。2014年,公司甚至宣布计划发布自己的原创作品:一部名为《机器之子》的科幻剧。但第二年年初,BitTorrent放弃了此项策略。

有些初创公司生来就很幸运,它们像Facebook一样,拥有天时地利人和的时运,一路顺风顺水。而大多数初创公司并不是上帝的宠儿:它们以一种理念或是一支团队为基石进行集资,几年甚至十几年如一日地缓慢前进,一路努力寻找优秀的理念、客户、伙伴,想方设法调整、提升。它们的投资者开始及其耐心,后来非常疲惫,再后来干脆退出。它们的执行官换来换去,创始人纷纷离开,少数继续苦苦坚持。它们便是“僵尸公司”。

BitTorrent就是“僵尸公司”中的一员。十几年来,它一直努力着,想尽办法以技术为工具赚钱,力图将技术转变成业务。去年,Delamar和Johnson还在计划着将技术一劳永逸地变成财富,但现实很残酷:他们花费数百万美元,却让公司几近倒闭。

我采访了BitTorrent的多位前任和现任员工、投资人、相关艺术家,撰写了下面的故事。

作为曼哈顿上东区的孩子,Bram Cohen聪明、内向、生性奇怪,他以平平的成绩毕业于史蒂文森高中,进入布法罗大学,两年后便辍学。 Cohen在接受《财富》杂志的采访时这样说:

我知道我是个怪人。我这一生发生了很多重要的事,但有些事在发生之时我并没有意识到其重要性,因为当时的我不懂得体谅、理解别人。

Cohen患有亚斯伯格综合症(患者具有与孤独症相同的社交障碍),但他在公开场合从不隐瞒此病。在最初的集资会议上,他就向投资者袒露了此病。一位投资人在Bloomberg BusinessWeek上透露:“坦白自己患有亚斯伯格综合症可能是他与陌生人交流时的热门话题之一”。虽然他不羞于袒露此病,但因为患病,他不喜欢与人握手,不喜欢穿鞋子,也纳于言论。

25岁左右,在结束了网络公司的工作之后,Cohen开始日复一日地写代码。他要解决一个从互联网诞生以来就困扰着每个程序员的问题:怎样传输大体积文件。九个月后,问题终于迎刃而解,开源协议BitTorrent诞生了。

2004年,Cohen和他的弟弟Ross Cohen,以及前任高盛投资公司和Yahoo的员工Ashwin Navin一起,开始围绕着协议创建业务。他们从多尔资本管理公司(DCM)那集资了875万美元,计划打造一个诸如eBay的市场平台,开发者可以在平台上销售超宽带内容。他们通过广告或者向开发者收费来获利。2006年, 风投公司Accel领投了第二轮集资。

自公司创立开始,公司人事便出了问题。一开始,负责工程师部门的Ross Cohen便离开。2007年,Cohen辞掉了CEO职位,担任首席科学官(Cohen新创的职位),CEO由一位新来员工顶替。2008年,CTO Eric Klinker成为CEO。Klinker非常优秀,他身怀犀利的技术,也拥有杰出的管理能力,赢得了Cohen的尊重。

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