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高通的二十年手机行业“统治”之路

2019-06-03 08:50 · 稿源:InfoQ公众号

高通

图片来源图虫:已授站长之家使用

声明:本文来自于微信公众号 InfoQ(ID:infoqchina),作者 |TIMOTHY B. LEE,译者 |核子可乐,授权站长之家转载发布。

高通的盈利模式除了通过芯片获得大额的收益之外,还向客户收取产品专利费用,费用大概是每部手机售价的 5%,业内甚至称其为"高通税"。本月国加州圣何塞北区联邦法官在当天对高通的问题作出了最后判决,坐收专利许可费多年的高通,终于败诉了。

2005 年,苹果公司联系上了高通,希望对方能够充当第一款 iPhone 产品当中调制解调芯片的供应商。高通方面给出的回应很不寻常:在回信当中,其要求苹果先签署一份专利许可协议,之后高通才会考虑是否接受。

苹果公司采购业务副总裁 Tony Blevins 表示,“我在这个行业工作了二十年,从来没有见过这样的要求。”

大多数供应商都渴望着与新客户交流——特别是像苹果公司这样规模庞大且声望卓著的客户。但高通完全不一样,其在蜂窝芯片市场上占据着主导地位。这给高通公司带来了巨大的影响力,而其也完全不惮于运用这种影响力。

Blevins 今年早些时候在联邦贸易委员会针对高通公司的重磅反垄断案中凭证时,发表了上述评论。贸易委员会方面于 2017 年提起诉讼,部分原因在于苹果公司的不断敦促——很明显,高通公司在无线芯片领域的主导地位,已经在十多年时间当中给苹果造成巨大困扰。

就在上周,加利福尼亚州联邦法官为贸易委员会及苹果提供了令人满意的裁定。在这份长达 233 页的裁定意见(PDF 格式)中,法官 Lucy Koh 认定高通公司的侵略性许可策略违反了美国的反托拉斯法。

https://www.courtlistener.com/recap/gov.uscourts.cand.306945/gov.uscourts.cand.306945.1490.0.pdf

我认真阅读了这份出自 Kon 法官之手的意见书,其中将高通公司描述成一位残酷无情的垄断者。这份法律文件中概述了高通方面在近二十年当中不断向智能手机制造商过度收取蜂窝芯片许可费用的历史。高通方面与各大智能手机制造商签订合同,使得其它芯片制造商几乎不可能挑战高通的主导地位。对于那些不遵守高通公司单方面条款的客户,其将面临突然失去调制解调器芯片供应的严重威胁。

作为自由市场的坚定支持者,R Street 研究所专利专家 Charles Duan 表示,“高通公司对于某些手机芯片拥有垄断权,他们利用这种垄断能力向他人收取巨额资金。他们的行为不仅是通过芯片本身收取更多费用,同时也要求人们购买其专利许可并由此开出相当夸张的金额。”

如今,这一切优势可能即将结束。在裁定书当中,Koh 命令高通公司停止以芯片断供为手段威胁客户。高通公司如今必须与客户重新协商全部协议,并以合理的条款将其专利许可给竞争对手。如果 Koh 的裁定未被后续申诉所推翻,那么其将在本世纪之内为无线芯片首次创造出真正具有竞争力的市场环境。

1 高通公司的完美盈利机器

不同的蜂窝网络需要立足不同的无线网络标准运行,而这些标准往往每隔几年就发生变化。在过去的二十年当中,高通公司在大部分时间内都保持着领先地位,并在芯片之上支持大部分 主流蜂窝标准。因此,如果某家智能手机公司希望在全球范围内销售其产品,那么除了使用高通的芯片方案之外,其将再无其它途径可走。

举例来说,在 2010 年初,高通公司在 Verizon 以及 Sprint 等美国及部分海外运营商所青睐的 CDMA 标准芯片方面拥有明确的领先优势。根据法庭披露的消息,高通公司首席技术官 James Thompson 在 2014 年写给公司 CEO Steve Mollenkopf 的一份内部文件中评论苹果道:

“我们是目前唯一一家能够让他们实现产品全球发布的供应商。事实上,如果没有我们,他们将失去北美、日本以及中国的大部分市场。这绝对会给他们带来沉重的打击。”

受到影响的当然不只是苹果。黑莓公司也在 2010 年左右陷入了类似的困境。黑莓公司高管 John Grubbs 指出,如果无法使用高通公司的芯片,“我们将无法提供 CDMA 设备,意味着我们全部设备销售额中的 30% 都将在一夜之间消失。”

过去二十年当中,高通公司与大多数领先手机制造商达成的交易,其中包括 LG、索尼、三星、华为、摩托罗拉、联想、中兴以及诺基亚。这些交易使得高通公司积累起巨大的影响力与控制权,杠杆的存在也使得高通方面能够提出远高于拥有类似专利组合的其它企业所要求的专利使用费率。

高通公司的专利许可费根据手机的整体售价计算,而非单纯评估采用高通专利技术的具体芯片。这实际上意味着高通公司能够从手机的所有零部件身上获利,而其中大部分其实跟高通方面的移动电话专利毫无关系。

苹果公司高管 Jeff Williams 指出,“高通向我们收取的费用,比其它合作伙伴加起来还要多。”摩托罗拉公司的 Todd Madderom 也表示,“相较于我们使用的任何其它知识产权许可,我们从来没见过如此沉重的许可费负担。”

高通公司的内部文件也证实了上述说法。其中一份文件显示,高通方面的专利许可业务单在 2016 年一年就为其带来了 77 亿美元的收入——超过另外 12 家拥有重要专利组合的企业的专利许可收入总和。

2 没有许可,就没有芯片

如此高昂的许可费用反映出高通不同寻常的谈判策略,即所谓“没有许可,就没有芯片。”除非客户首先签署高通公司的专利组合许可协议,否则将永远买不到高通公司的蜂窝芯片。而这些专利交易的条款则基本完全在高通公司的掌控之下。

一旦某家手机制造商与高通方面签署了第一笔交易,高通就获得了更强有力的杠杆。在专利许可协议到期之后,高通方面有权单方面终止对该智能手机制造商的芯片供应。

摩托罗拉公司高管 Todd Madderom 在一份证词中指出,“如果我们得不到调制解调芯片,我们就无法正常出货。而且即使市场上存在可行的解决方案,设计并使用替代性解决方案也至少需要耗费数个月的时间。”

这就使得高通公司的客户在临近专利许可协议到期日时处于极为被动的地位。不用说在法庭上质疑高通公司的专利申请,即使某位客户只是试图通过谈判获取更为优惠的条款,高通方面也有可能突然切断芯片供应。

联想公司高管 Ira Blumberg 在审判期间作证称,“我们曾经向高通方面反映,我们正在考虑终止许可协议。高通公司的高管人员对此非常冷静,并表示我们可以随意处理,但如果采取这种方式,我们将无法继续购买高通的芯片。”

Blumberg 在证词中表示,“即使不超过一年,也至少会出现好几个月的芯片断供。这对于行业当中的几乎任何企业而言都带来致命的影响。”

Koh 法官发现,高通公司在过去二十年当中曾一再采取这样的策略:高通公司曾于 2001 年切断三星的芯片供应,2004 年切断 LG 的芯片供应,2012 年切断索尼与中兴的芯片供应,2013 年切断华为与联想的芯片供应,并于 2015 年切断了摩托罗拉的芯片供应。

3 高通公司的芯片交易击溃各大竞争对手

接下来的问题显而易见:高通公司是如何保持对调制解调芯片市场的强力控制的?部分原因在于,高通方面聘请到极具才华的工程师,并投入数十亿美元以确保其芯片产品始终处于领先地位。

高通公司还通过销售包含 CPU 及其它功能,甚至是调制解调功能的系统芯片巩固其市场主导地位。此举大大降低了产品成本与功耗,使得小型芯片制造商很难与之开展竞争。

但除了这些技术原因之外,高通公司还与客户签订了协议,导致其他企业很难渗透进被其牢牢掌握的蜂窝调制解调芯片业务领域。

高通公司用来对付竞争对手的第一种武器就是许可条款:专利许可条款要求客户为每一部售出的手机支付专利费,包括那些并未使用高通无线芯片的手机。这就使得高通公司在与其它芯片制造商的竞争当中具有强大的优势。如果另一家芯片制造商试图在价格方面与高通开展对抗,高通就能够轻松降低芯片本体的售价,因为他们清楚客户仍然需要以出货手机量为基础向高通支付高昂的专利许可费。

Koh 法官还提到了上世纪九十年代曾导致微软陷入法律困境的类似行为。微软公司当时表示,只要 PC 制造商同意按照每台实际售出的 PC 向微软支付许可费——无论其中是否安装有 MS-DOS 系统,微软就为制造商提供许可费折扣。这实际上意味着如果 PC 制造商销售运行有非微软操作系统的 PC,则必须支付两笔费用。1999 年,一位联邦法官裁定、并由陪审团表决通过,认定微软利用这种方式以阻止竞争对手打入市场的作法违反了反托拉斯法。

高通公司还提出其它一些许可协议,包括明确阻止客户使用非高通无线芯片等。高通方面承诺为售出的每一台安装有高通芯片的手机向制造商提供折扣,但前提是手机制造商至少要保证高通芯片的使用率达到 85%——在某些极端条款中甚至高达 100%。

举例来说,苹果公司在 2013 年与高通签署了一项协议,其中要求苹果方面以排他性方式使用高通的无线芯片。根据协议,高通将在 2013 年至 2016 年期间向苹果支付数亿美元的回扣与营销激励金。但如果苹果公司开始销售带有非高通蜂窝芯片的 iPhone 或者 iPad 产品,高通将立即停止支付这些款项。

此外,如果在 2016 年 2 月之前使用非高通蜂窝芯片,苹果公司甚至需要偿还部分款项。高通公司的一封内部邮件计算出,如果苹果方面在 2015 年推出一款带有非高通蜂窝芯片的 iPhone,那么由此带来的偿还数额将高达 6.45 亿美元。

高通公司与其它各大主要手机制造商也达成了类似的协议。2003 年,高通公司签署了一份为期十年的协议,其中要求如果华为在中国市场上 100% 从高通处购买 CDMA 芯片,那么华为的专利许可费率将可降低至 2.65%。如果华为购买非高通 CDMA 芯片,那么专利许可费率将跃升至 5% 甚至更高。

而在 2004 年的一笔交易中,高通公司称如果 LG 以至少 85% 的比例采购高通 CDMA 芯片,那么其将为 LG 提供可观的回报。明目张胆项交易还提出,LG 在销售带有非高通蜂窝芯片的手机时需要支付更高的专利许可费。另外,如果三星方面在 2018 年中的全部“优质”蜂窝芯片以及一部分较低级别芯片(具体百分比不明)都从高通处购买,那么高通将向三星提供返利。

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