互联网听歌二十年

2018-09-12 08:58 稿源:互联网圈内事  0条评论

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 文/互联网圈内事(quanneishi)

上世纪 70 年代,德国埃尔朗根-纽伦堡大学的教授 Dieter Seitzer 因为实在受不了电话传输过来的低音质声音,开始着手研究如何优化声音信号。没过几年,光纤电缆的应用让电话音质大大改善,Seitzer 便转向研究如何处理音乐信号。

1979 年,Seitzer 研发出第一个能对音频进行压缩的数字信号处理器,这一技术后来被他的学生 Karlheinz Brandenburg 改进并发扬光大。

1995 年 7 月 14 日,在经历了二十多年的技术研发和标准制定之后,欧洲最大的应用科学研究机构 Fraunhofer IIS 决定,将 Brandenburg 团队开发出的音频压缩技术以「.MP3」作为文件拓展名。再后来,MP3 成为了这一类型文件的代称,而可以播放此类音频文件的硬件产品,被称为「MP3 播放器」。

MP3 的出现最终改变了整个音乐行业,只不过,它得以在全世界流行,还要从两个美国大学生在宿舍里的谈话说起。

「1」

1998 年,肖恩·范宁刚满 18 岁,在美国波士顿的东北大学攻读计算机专业。某一天的宿舍聚会上,爱好音乐的室友向他抱怨互联网上 MP3 搜索下载的差劲体验,这让他萌生了一个想法:很多人喜欢在电脑里存储大量的 MP3 文件,能不能开发一个平台,让他们通过网络相互交流分享?

天才加勤奋的范宁说干就干,着手开发这样一款软件:它可以将所有的音乐文件网址放到一个集中的服务器中,并提供文件的搜索与检索,用户可以很便捷地在成千上万个音乐文件中,迅速找到自己喜欢的并将其下载到本地。

这一无意间构造出的技术,后来成为对互联网产生了巨大影响,它被命名为「对等网络」,英文名为 P2P(Peer to Peer)。

1998 年下半年,范宁开发出的 P2P 下载平台被命名为 Napster 并正式上线,随后在学生群体中迅速流行,用户数很快突破了 12 万。对 Napster 倾注的心血让范宁无暇关心学业,第二年他便同无数科技届前辈一样,选择退学并全职投入创办了 Napster 网站。

由于操作简单下载方便,Napster 成为爱好音乐的网民们最喜欢的网站。他们发现,这里下载的 MP3 文件音质与 CD 相差并不大,还不用花费一分钱——这比花费 15 美元购买 CD 划算多了。

于是,免费的 Napster 在几个月内席卷了整个美国的各大院校,有的学校全部网络带宽中有 30% 都用在了 Napster 上。2000 年秋天,Napster 宣布用户量达到了 3800 万,巅峰时期,其用户数的超过 8000 万。

Napster 的崛起让年纪轻轻的范宁收获财富身家百万,并在 IT 届名声大噪。2000 年 10 月发表的《Time》杂志上,这个辍学不久的年轻人登上了杂志封面。

范宁名利双收,网民可以免费下载音乐也占了不少便宜,但对唱片业来说这却是空前的灾难。1999 年,美国唱片行业在年销售额连续三年上涨达到了 370 亿美元,随后在 2000 年衰减至 350 亿美元,2001 年则降到了 330 亿美元。

Napste 让几乎所有的网民学会了如何将 CD 中的文件转成 MP3 格式,并在同类型的网站上分享,于是购买 CD 的人越来越少,免费音乐网站们的用户却越来越多。利益受损之下,法律成为唱片公司最好的武器。

1999 年 12 月,华纳、BMG、百代、索尼和环球五大音乐唱片公司联合,对 Napster 发起诉讼。彼时,网络服务中的知识产权在美国属于新兴事物,审判的战线因此而被拉长。经历了判决、上诉再判决,2001 年 2 月,美国第九巡回上诉法院作出了最终裁决,判处 Napster 侵权,并勒令停止促进唱片作品的非法传播。

版权纷争的败诉,让 Napster 元气大伤。在删除了大量侵权作品后,Napster 用户量急剧下降。之后的几年里,尽管肖恩·范宁和后来的继任者都试图重振业务,但始终没能有所建树。2008 年,Napster 卖身百思买,后被转手至流媒体音乐鼻祖 Rhapsody,最终消失在互联网世界里。

Napster 的败诉让唱片公司松了一口气,却并没有让盗版音乐停止传播,Kazaa、Grokster、Morpheus 三家音乐分享网站在 Napster 衰落后迅速流行,用户数总计达到了 7000 万。由于这三家公司均在美国之外的国家注册,唱片公司想要通过诉讼迫使其关闭可谓难上加难。

另一个更加无法解决的难题是,即使这三家网站被勒令关闭,用户也会迅速转移到其他同类型平台上去,可谓野火烧不尽,春风吹又生。一时间,遏制不了的网络盗版,成为了全行业的难题。

在美国,最终用商业模式和产品创新打败盗版音乐网站的,是后来因为开发出 iPhone 而被奉若神明的乔布斯。

「2」

当 Napster 被法院判决侵权的同时,苹果公司副总裁乔恩·鲁宾斯坦在日本东芝的实验室里,见到了新开发的硬盘产品,它的尺寸只有硬币大小,容量却达到了 5G。

东芝的研发人员并不知道这款存储设备能用来做什么,但鲁宾斯坦却意外兴奋。他找到乔布斯,开口就要了一千万美元,要买下东芝这款产品的专有权,用它来打造苹果的全新产品,iPod。

当时,美国最流行的音乐播放器品牌 Rio 旗下的产品只能存储十几首歌,这与搭载 5G 内存的 iPod 相比可谓小巫见大巫。「把一千首歌装进口袋」,苹果公司为 iPod 打造的广告语,足够让竞品们不堪一击。

不过,有着艺术情节的乔布斯显然不想让 iPod 成为盗版音乐的帮凶。在产品研发的收尾阶段,他让工程师对 iPod 的软件进行了修改,使得 iPod 只能单向同步,用户可以从计算机把歌曲转移到 iPod 上,却不能从 iPod 转出,尽可能地避免用户利用 iPod 交换盗版音源。

iPod 的塑料包装盒上,还印着一句简单的标语:「Don't Steal Music」。

然而,iPod 本身并不能阻止盗版音乐的传播。同时,无论是 CD 转制还是网络下载,都割裂了 iPod 的使用体验。如何创造一个简单、安全且合法的下载音乐的方式,是苹果面临的新难题。

2002 年至 2003 年 4 月一年多的时间内,乔布斯将大部分精力投入到了与唱片公司、歌手及音乐家们谈判之中,乔布斯的目的很明确,他要拿到五大唱片公司及各大歌手的版权授权,在 iTunes 上出售正版音乐,让 iPod 的使用体验变得无缝且直接。

2003 年 4 月 18 日,在终于得到唱片行业的支持后,iTunes 商店正式发布。发布会上,乔布斯痛斥 Napster、Kazaa 等音乐下载平台是「偷窃行为」。他讽刺盗版网站的下载速度以及劣质音源带来的差劲音质,告诉用户应该使用付费却正版的 iTunes 购买音乐:「用 iTunes 下载歌曲,不再偷窃。」

iTunes 最终大获成功,其发展之迅速甚至出乎苹果的预料。原计划 6 个月达成 100 万首歌曲的销售目标,在 6 天之内便得以实现。乔布斯称 iTunes 的成功「将作为音乐行业的一个转折点被载入史册」。后来的事实证明了乔布斯的豪言壮语:截止 2016 年,在诞生后的 13 年里,iTunes 平台总计销售了 250 亿首单曲。

iTunes+iPod 组合的大获成功也让苹果公司赚了个盆满钵满。2005 年,苹果依靠这一业务创收近 50 亿美元,占据公司总收入的一半;至 2009 年,iPod 总计销售 2.18 亿台。iPhone 诞生之前,iPod 是苹果毫无疑问的摇钱树,也让苹果从一家电脑制造商转变为最耀眼的科技企业。

美国的唱片行业在乔布斯的帮助下,找到了在互联网时代绝佳的发展路径,并让盗版音乐网站们彻底退出了市场。然而,P2P 的下载技术却漂洋过海,来到了大洋彼岸互联网正野蛮生长的中国,并几乎摧毁了本就饱受盗版困扰的唱片业。

这一切开始于 2002 年,一家未来将成为中文搜索巨头的公司,上线了音乐免费搜索下载服务,它被命名为百度 MP3。

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