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隐匿在iPhone 5s Home键下的故事

2013-10-17 14:02 · 稿源:驱动之家

iPhone 5s采用的Touch ID传感器将指纹识别带到一个新的层面。这项技术来自苹果一年前收购的指纹传感器制造商AuthenTec。

“AuthenTec小于8毫米的指纹传感器才是Touch ID的灵魂。”周二晚上的北卡州立大学工业与系统工程学院的动上,参加演讲的AuthenTec联合创始人斯科特·穆迪 (Scott Moody) 对到场学生说。

当然,第一代AuthenTec指纹传感器并不像现在这样优雅。Touch ID的原型设备叫做 FingerLoc——一个比iPhone包装盒还要大的盒子,FingerLoc后面拖着长长的尾巴,连接的是一只更大的盒子——所有指纹数据的计算和匹配工作都在这里进行。

在制造出最初的传感器原型后,穆迪拿着这个玩意到处拜访投资人,“喋喋不休”地向他们描述自己的伟大愿景:将传感器缩小,然后植入到手机内。早期的演示工具中,一张桌子被挖了个小洞,下面摆放着AuthenTec的传感器设备。穆迪自嘲说“这是我们见过的最大的PC”。

即便如此,当时的传感器也问题不断。在一次面向 IBM 工程师的产品展示上,穆迪带来的演示设备出了问题。IBM CTO亲自试用了AuthenTec的指纹传感器,却被错误地识别为 AuthenTec 联合创始人戴尔·塞特拉克 (Dale Setlak)。现场陷入了尴尬。

“我打趣说,所有CTO的指纹看起来都一样。”机智的穆迪试图用幽默来缓解气氛,但最后依旧没能留下IBM。“他们没有买。”

“我们必须让人们相信,负责信号处理工作芯片的可以做得足够小。我们最终将体积缩小了80%。”穆迪发了狠。

环绕在iPhone 5s Home键周围的金属环其实和早期产品没什么区别。金属环本质上是个电容器,能够越过手指外层死皮,扫描活性皮肤的指纹。这是AuthenTec 与众多皮肤科医生共同优化的结果——同样来自当初的鞭策与触动。

随着技术不断成熟,传感器尺寸也被不断缩小。越来越多的设备开始使用AuthenTec的指纹传感器。耀眼的成绩背后,是诸多未被公开的尝试:试验、犯错、失败和推倒重来,周而复始,考验着技术团队。

最终的产品终于面世,产品吸引到了众多厂商的注意,摩托罗拉、富士通、LG、三星、诺基亚……以及,苹果。而众多厂商中,苹果表现得最为积极,最终在去年7月以3.56亿美元收购 AuthenTec。

而双方的收购谈判,也充斥着各种纠缠和博弈。被曝光的股东委托书显示,AuthenTec CEO 拉里·吉尔克吉卡 (Larry Ciaccia) 和副总裁弗雷德·乔根森 (Fred Jorgenson) 在去年2月就和苹果接触。3、4月时,双方敲定合同细节和知识产权问题。但谈判随后陷入僵局——苹果希望收购AuthenTec的技术团队,但AuthenTec没有答应。

5月再谈判时,苹果同意收购整家公司,并提出每股7美元的报价。不过AuthenTec并不满意。在谈判又将陷入僵局的时候,苹果发表了改变谈判走势的辩解。苹果说,没有任何一个买家会给出比苹果还要高的报价,而接受苹果收购的另一个潜在益处是——为苹果开发独一无二的产品,对新技术来说更有价值。苹果随后强调,希望AuthenTec能考虑产品计划和工程开发的进度,加快谈判进展。

不过随后的谈判依旧持续胶着。苹果曾一度想放弃收购,改为与AuthenTec建立合作。但7月初,苹果再次改变想法,坚持收购AuthenTec,而报价也做出了让步——从每股7美元提升到8美元,AuthenTec随后接受这个报价,双方进入收购环节。

纵观整个谈判过程,AuthenTec立场始终强硬的底气在于:当时的AuthenTec,光是与指纹扫描仪相关的产品,每年的出货量就高达1亿。除此之外,它还拥有200项专利,覆盖指纹识别芯片、芯片封装以及软件等多个方面。

回到故事开头。身处北卡州立大学的穆迪也不住感慨:究其根本,技术团队才是AuthenTec的灵魂。“我们拥有一支伟大的工程师队伍——我想这也是苹果至今仍然保留我们技术团队的原因。”

对穆迪来说,AuthenTec的目标是让人们的生活更便捷,这个目标在收购前后都没有改变。

“我一点也不关心政府对指纹扫描仪的标准。我关心的是低价,以及如何用经济、准确的方式帮助用户鉴别自己。让我上瘾的并非技术本身,而是技术能为你们做些什么。”

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