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一款运营13年的老牌端游的革新之路

2020-06-02 08:50 · 稿源:游戏葡萄公众号
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声明:本文来自于微信公众号 游戏葡萄(ID:youxiputao),作者:安德鲁,授权站长之家转载发布。

“大家可能都会有这样的印象,现在一说起《新天龙八部》,那就是和《传奇》《奇迹》一样,非常古老的游戏了。”

这是《新天龙八部》团队当下的困扰。

这款长青的网游已经运营 13 年了,尽管月活跃用户和收入依然稳定。但是高龄带来的烦恼同样存在:游戏的核心用户群体早已经十分固定,用户波动主要是随着新版本、新活动等带来的老回流,而新玩家则很少见到。

更大的困扰可能还来自市面上新游戏的冲击。相比近年来新推出的MMO端游,《新天龙八部》的画面仍然停留在多年前,表现力也相对有些落后。这些都是项目组不愿意看到的。

针对这些,项目组一直在寻求改变的机会。 2018 年制定某次版本更新时,他们筹划对美术表现做一次升级,让老游戏表现出更好的画质。

主程序祝凯则提出要更进一步,直接改动引擎的底层。以便日后游戏引擎能支持更多贴合市场的次世代效果。他们的目标,是让十几年的老端游,也能表现出接近目前主流MMO的画面水平。

然而改造一个多年前的引擎,并不是一个很有性价比的做法。毕竟更常见的是另起一个客户端,甚至另起一个游戏,用成熟的商业引擎技术,推出重制版或升级版。但是考虑到《新天龙八部》的老用户基本盘,项目组希望保留玩家习惯的经典画面,在这一前提下升级画质。于是团队在升级现有引擎底层这件事上达成了一致。

就这样,一场针对游戏引擎的“重塑计划”开始了。

当一款上线 13 年的端游决定重构引擎

重构引擎这个计划,不是一步到位提出来的。《新天龙八部》项目组最初只是打算试着做一些增强画质的改动,让游戏能支持一些次世代的表现效果。但由于多年前的技术已经老旧,未来更新的兼容风险等,都是不得不考虑的因素。推进的过程中,大家开始觉得“不如索性趁这次机会,把以后的路打通。”

“就好比你要翻新一下老家的房子,但是打地基的时候,你决定按照现最现代的方式来。以后它就有可能盖得更高,甚至盖成一座大厦。”祝凯说。

然而引擎升级并没有说起来这么容易,不同于使用Unity或Unreal等商业引擎的同类产品。《新天龙八部》上线的年代,游戏引擎还没有现在这样规制化,功能也不完善。十几年更新下来,更是积累了大量的素材,材质积累处于凌乱的状态。这使底层改造难度变得非常大。

针对这些,技术团队把引擎底层的改造分成了几个阶段,分步骤解决渲染管线重构,PBR技术尝试,动态光影实装,以及次世代表现效果的全景应用。通过几个关键的节点性尝试,逐步实现对次世代画面追求。

建立现代引擎体系、尝试PBR应用

就如前文所说,运营十几年后,《新天龙八部》引擎的底层问题盘根错节。因此第一阶段的当务之急,就是建立起现代引擎架构,其中的核心,是重构一个现代的渲染管线,并建立一套Shader框架体系。这一部分的成本最高,但又最不容易看见什么明显的变化。

但要做到这些同样不容易,技术团队还要保证资源的兼容性,以确保十几年积累的资源套用到新的框架中依然可用。

“最大的难度不只是开发高级渲染效果的难度,而是在于《新天龙八部》是一款在线上运营的老游戏。

我们要保证以前数以万计的资源,在这套新的体系下能支持渲染。比如说天空、水体、建筑、地形、NPC、时装、特效等,其中不乏很多不规范的资源材质。它们的表现效果要完全一致,同时还要保证代码质量。作为一款已经上线的游戏,我们要在一次外网更新中安全无误地完成引擎底层切换。”祝凯这样解释第一阶段的挑战。

第一阶段耗时一年左右的改造完成后,放开了渲染的限制,也为此后的次世代画质表现打开了通道。团队做了第一次技术应用,去年《新天龙八部》周年庆时,游戏里加入了瑞鹤时装,这套时装第一次用到了引擎升级后支持的PBR材质。

“这其实就是第一阶段唯一能看到的一个产出,但我们在游戏底层已经做了很多事情。”祝凯说。

技术层面之外,瑞鹤时装的相关更新,也是《新天龙八部》在非物质文化遗产方面的一次品牌塑造尝试。借助原著的宋朝背景,首次将宋徽宗的《瑞鹤图》和宋锦元素结合,把宋代流传下来的非遗元素做成了游戏内容。

为老MMO设计次世代画质的副本

项目组一直计划,在 2020 年这次周年庆时拿出一个有重磅更新内容的版本,包含设计更精致、画面水平更高的副本和Boss等元素。为此,技术团队又下一个阶段重点放在了动态光影的升级上。计划通过这方面的改善,更好地实现对次世代画质的支持。

“资源还是那些旧的美术资源,如何通过引擎修改,尽可能让经典的资源能渲染得更好看,并且支持开关。我们最终的做法,是对整个游戏的阴影进行改造,所以现在能看到它有了动态的实时阴影。此外,光照参数公式上我们也做了一些修改。”祝凯说。

更好的光影效果也实装后,重构顶底层的引擎已经能够在很多方面实现定制化。技术团队开始和策划、运营一起讨论实现次世代画质的可能性。

为了达到理想的效果,技术团队又在次世代的效果上投入了不少时间,做了大量的新基准材质和后处理,包括PBR场景建筑、PBR地形、山体细节材质、树木材质、水体以及PBR角色材质、HDR、Bloom以及后期校色等等。同时,为了能在一个画面中兼容以前非次世代资源的混合渲染,还额外制作了线性和伽玛颜色空间的混合渲染、光照强度范围和阴影效果的分类调校。

各类材质有了实际应用后。这一次周年庆的版本更新中,《新天龙八部》在黄山之巅、乐山大佛以及铜雀台等 3 个大场景,以及 13 个门派Boss中,第一次应用上了次世代画质。从游戏中实机效果来看, 2007 年上线的《新天龙八部》,在应用了新技术这部分场的角色、景画质上,已经不输当前主流MMO的效果了。结合“山河万象”的版本主题,游戏把“次世代天龙”的概念推向了玩家层面。

在祝凯看来,技术团队算是让《新天龙八部》摸到了次世代的门槛。

除了次世代画质表现,副本也实现了机制更复杂的玩法。这次周年版本更新的“观山海”副本,就加入了 100 多层的爬塔玩法,以及随机Boss等要素。同时,副本用伤害机制对队友配合做出了要求、并且通过每周通关次数来鼓励熟练玩家带新人,以此来强化《新天龙八部》一贯注重社交的属性。

老游戏的新起点

在制作人宋磊看来,今年达成的引擎升级,以及围绕游戏的一系列品牌动作,是《新天龙八部》这款老端游新阶段的起点。

对于《新天龙八部》而言,这一次的引擎改造,不止在于一个副本当中实现了场景、Boss的次世代材质和表现。更重要的在于有了强化版的引擎后,以后游戏的更新升级有了更多可能性,未来能达到的上限得到了提升。

“我们想要传达的是,不管对于老玩家,还是离开了一段时间的玩家,他投入感情的《新天龙八部》始终在进步,我们团队一直在探索更多可能。”

这也是近两年《新天龙八部》整体的运营思路,在运营到第 13 个年头的时候,项目组希望这款老游戏能呈现出一些新面貌。因此除了技术上的升级换代,项目组也开始在日常运营,以及品牌塑造上调整方向。

比如在活动上更多向玩家倾斜、做让利,减少充值性质的活动,把更多的产出奖励和玩家在线上的活动挂钩。鼓励玩家参与各类运营活动获取收益,让底层用户有更好的日常游戏体验。

同时,项目组也开始试着挖掘IP中细节层面的要素。给《新天龙八部》的品牌形象更多发展空间。比如去年,游戏就以“宋韵”为主题贯穿全年,同时用一系列有关联的元素来强化这一关键字。从瑞鹤图汲取灵感,联动非遗宋锦设计时装,在游戏中还原宋代“绿肥红瘦”的婚礼习俗,并且在春节期间加入了宋代的上元灯节。

这类年度主题都考虑到了原著的历史背景,也在文化传播上确立了调性。今年游戏的关键词是“国韵”,除了借助引擎技术升级呈现的各种自然和人文景观,以求在游戏中体现文化理念。项目组也开始把《新天龙八部》的品牌推向更多的平台、载体。比如今年“山河万象”主题就是为了展现自然风光,同时联动了《中国国家地理》来解读自然山川中包含的江湖、侠义文化。还邀请到了《国家宝藏》的音乐总监关大洲,联合中央民族乐团共同制作了新场景音乐,

相比前几年埋头更新,按时出新版本。近两年陆续上线的新内容,以及围绕新主题的宣传,让一些老玩家从其他途径看到了《新天龙八部》。

“不管市场环境怎么变化,我们始终都是把玩家放在第一位的。希望未来还有 20 年、 30 年乃至更久的陪伴。通过多年的用户访谈,我们发现《新天龙八部》的玩家其实是很朴实的一群人,文化合作会加深他们的品牌认同感——《新天龙八部》上电视了,有正规媒体报道我玩的游戏了。这是一些《新天龙八部》玩家向身边朋友安利时候,一个很重要的点。”关于品牌宣传在玩家群体中的影响,制作人宋磊这样介绍。在这两年的宣发策略作用下,对于游戏品牌,玩家层面有了更具体的认知。

有了次世代画质表现的副本,以及围绕新版本文化主题的一系列玩法,今年周年庆版本上线后,项目组观察到,用户活跃相比前一年有了明显的提升。新版本上线后玩家活跃度表现出的认可,也让他们有动力继续推进游戏升级。

“简单来说,我们这次主要是在单个副本里做了次世代的画质提升。上线以后用户都还很认可。迈出去的这一步比较成功,对于后续整体的品质升级来说是一个不错的基础,这让我们更有信心,也是我们这次尝试最主要的意义。”

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