被视作现代互联网的开端,Gmail是如何开发出来的?

2018-12-03 15:02 稿源:译指禅  0条评论

Gmail正式发布

Gmail在开发过程中,多数时候被视为“臭鼬”项目,连谷歌的多数员工也不知情。“竟然没人能保证它一定会发布——我们认为它必须达到我们想要的标准,才能正式推出”福克斯说。

但到了 2004 年,Gmail成功了,几乎所有人都用它来访问谷歌内部的电子邮件系统。如此,是时候选定日子公开发布了,谷歌最终选的日期是 4 月 1 日。

在哥白尼中心的月球研究实验室,谷歌于 2004 年 4 月 1 日正式公布Gmail。

这一天可不是从日历上随意选的。 2000 年,谷歌就开启了它在愚人节恶作剧的传统。公司还在 2004 年的一次恶作剧中宣布,他们将为新的月球研发中心招聘员工。

谷歌认为,在相同时间发布Gmail这款产品肯定会让一些人误以为这是个笑话。尤其是1GB的容量,这在 2004 年的标准看来是难以置信的。

“谢尔盖对此想法激动极了,”拉考斯基说,“人们会发现, 4 月 1 日最大的玩笑是,在愚人节发布令人疯狂的东西(指Gmail),而且这个玩笑到 4 月 2 日依然为人津津乐道。”

“如果你足够领先,人们就无法分辨出你是否在开玩笑,如此你知道你已经创新成功了。”

Gmail团队不得不紧锣密鼓地为最后期限做准备,而事实上,Gmail还未完全准备就绪:

谷歌没有预留足够大的服务器容量为上百万的人提供可靠的电子邮箱服务,以及每个人1GB的容量空间。“我们发布时陷入了两难的境地,”布克海特回忆说,“我们无法得到大量的机器,是因为人们不相信我们会发布;但我们无法发布,是因为我们得不到机器。”

最终,Gmail得以运作被谷歌员工遗弃的 300 台老式奔腾 3 电脑,但这足以让公司开展有限的测试计划,谷歌向 1000 名外部人士提供了Gmail账号,并允许他们每人邀请两位好友。这样一来,就能确保用户量逐步增长。

Gmail的消息在 3 月 31 日不胫而走,并一直持续到愚人节,人们的反应如预料中那样表示怀疑。“如果你足够领先,人们就无法分辨出你是否在开玩笑,如此你就知道你已经创新成功了,”哈里克说,‘尤其是,记者会纷纷打来电话询问‘我们需要确认一下,你们是在开玩笑,还是确有此事。这很有趣。”

一旦弄清楚了Gmail确实存在,它的邀请码就变得盛行。起初限制公开发布是无奈之举,但它带来了意外的效果。哈里克表示:“所有人都想要更多邀请码。这被誉为科技史上最成功的市场决策之一,但这多少是无意之举。”

Gmail采用JavaScript生成一些功能,如在你键入内容时自动完成相关联系人姓名的输入。

Gmail邀请码在eBay上的竞价一度暴涨至 150 美元甚至更高;Gmail Swap等网站应运而生,以促成拥有邀请码的人与渴望注册Gmail的人达成交易。此时,使用Hotmail或Yahoo Mail电邮变得有点令人难堪;而拥有Gmail则意味着你成了某个金字塔尖的一部分。

尽管意外获益,但直至十年后,布克海特仍然对当时的状况感到一丝惋惜:“如果我们拥有更多资源,Gmail第一年可能会增长更多。”

Gmail延续了这种独特性和实验的气质,甚至在规模十分庞大后也持续不变。谷歌不断增加每位用户的邀请数量,但直到 2007 年情人节才向所有人开放了这项服务。

而Gmail的Beta标签到 2009 年 7 月才退出历史。(该公司最终决定撤下Beta标签,是为了吸引谨慎的商业用户,这群人不愿意申请那些看起来未完成的东西。)

Gmail刊发与邮件信息内容相关广告的行为引发了人们的不满——可能比谷歌预想的更为严重。一些批评人士认为,这一行为侵犯了发件人的隐私;其他人则认为,收件人的隐私权也受到侵犯。

如在关于自杀的电子邮件旁刊发药品广告等行为,让人们担心广告发布在不恰当位置,这一度成为社会话题。另外,一些人对谷歌的质疑也合乎情理:如何处理广告所收集的数据,以及数据会保留多长时间。

由于Gmail起初是限量发布——这让一些人在eBay以虚高的价格竞争邀请码——导致其他人因主观臆断对服务产生了反感情绪。拉考斯基说:“我去参加朋友的朋友的聚会时,他们会谈起Gmail,因为不知道我在参与这个项目,不过,他们因为没有机会使用这项服务而产生了一些误解。”

谷歌在 2004 年用于解释Gmail广告如何运作的屏幕示图

谷歌在 2004 年用于解释Gmail广告如何运作的屏幕示图

隐私保护组织的反应极其迅速。 4 月 6 日, 31 家组织和隐私倡导者共同签署了一封给佩奇和布林的公开信,对Gmail表示了诸多担忧,并认为这是一个不好的先例,要求谷歌在消除掉他们的担忧前暂停该服务。“按照谷歌提议的方式扫描个人通讯信息就像打开了潘多拉的魔盒。”他们警告称。

就在谷歌的后院,加利福尼亚州的州参议员利兹·菲古罗阿(Liz Figueroa)也亲自向谷歌发信函称,“无论对谷歌自身还是谷歌的客户来说,Gmail都是一场灾难。”

她随后起草了一份议案,除其它事项外,要求任何出于广告目而试图扫描用户电子邮件的公司,必须获得用户的许可。(等到加州参议院通过这项立法时,很多人恢复了冷静,而这项义务也已被取消。)

谷歌在回应人们对Gmail广告的争议时听取了批评人士的评论,在Gmail网站上详细阐述了本公司的政策,并且刊登了一些支持Gmail的记者评论。谷歌并未向那些要求彻底改革Gmail的人屈服,并对一些反对者不负责的行为给予了回击:

“当我们开始对Gmail进行有限测试时,我们希望我们的服务能够成为人们关注的焦点。但我们并未预料到某些隐私激进分子、媒体编辑和立法者的反应,他们中的很多人没有亲眼见过Gmail就谴责它有罪。

我们很惊讶地发现,有些激进人士和组织甚至拒绝与我们沟通,或者亲自试用他们所批评的服务。在阅读有关Gmail的新闻报道时,我们经常会注意到事实性错误和断章取义的情况。对Gmail的误解已经在网上流传开来。

这对谷歌来说很不幸,但你们为什么要关心这个问题?因为这可能影响到你们自主决定如何阅读邮件的权利。这些不实消息威胁称,要通过立法手段剥夺用户合法且有利的选择,它们瞄准的是我们服务中无害且重视隐私的方面。

与此同时,这些消息转移焦点,忽略了整个电子邮件系统自身存在的隐私问题。

“ 10 年后,我们会疑惑当初为何会出现有关Gmail的争论。” 美国电子杂志Slate编辑保罗·鲍丁(Paul Boutin)写道,他是谷歌在回应隐私问题时联系到的支持Gmail的记者之一。事实大致如此:

在 2012 年,谷歌上一次发布官方统计时,Gmail拥有4. 25 亿活跃用户。这表明,对Gmail广告行为的不满只是少数人的观点。然而,这个问题始终没有平息,至今仍有官司在审理。而微软不断地告知用户,这正是选择Hotmail继任者——Outlook.com的理由。

十年后的Gmail

有件关于Gmail的了不起的事在 2004 年还未浮出水面:它的开发者一开始就做好了设定。现在的Outlook.com与Yahoo.Mail版本与微软和雅虎十年前推出的电邮服务毫无关系。而Gmail始终是Gmail本身,尽管持续添加了不少新功能,并且经历了一些重大设计调整。

“我想不出还有哪款应用能在 10 年后仍然与原始版本如此相似,”福克斯说,“对于仅使用过第一代Gmail的人,即使变成现在的版本,他们仍然能理解Gmail。他们会知道如何使用几乎所有他们想要实现的功能。”

“决定这款产品成败的因素,在于我们持续关注用户遇到的各类问题并努力解决,”Gmail现任产品经理亚历克斯·高利(Alex Gawley)说,“如果你回顾 2004 年,电邮用户面临的最大问题是,因容量不足而必须删除信息、无法找到邮件以及垃圾邮件泛滥。”

而如今,Gmail面临重大机遇,包括提供更多行动导向的功能,如谷歌正研发的在Gmail信息中显示现场飞行状况的消息,以及在移动设备如手机和平板电脑再现此项服务。高利表示,这类挑战足以让Gmail团队再忙 10 年。

当然,无论Gmail多么有创意,它现在都已经属于老牌业务。当Mailbox和Alto等新兴应用和服务出现,他们正重塑的用户体验正是由Gmail创造的,在过去十年,Gmail超越了其它任何一家电邮客户端。任何新服务的开发者都期望超越谷歌,正如谷歌在 2004 年超越微软和雅虎一样。

然而,电子邮件至今仍存在的一些问题或许并不是咨询硅谷的精英就能解决的。

当我给布克海特的Gmail邮箱发邮件,希望就此报道对他进行采访时,我收到了一封自动回复的邮件,显示他正处于邮件查收的临时空档期。Gmail创始人是否认为电子邮件又出问题了?

“如今电子邮件的问题在于,当今的社会风气日益变差,”布克海特曾在联系时告诉我,“社会形成了一种全天候在线的文化,人们渴望得到及时回复。无论是周六凌晨两点或其它时间,人们都会认为你正回复他们的邮件。人们不再有假期,人们已经变成电子邮件的奴隶。”

“这不是技术问题,无法用电脑算法来解决,这更接近一个社会问题。”

可见, 2004 年解决电子邮件问题的人认为,唯一能在 2014 年及未来解决电邮问题的人,是那些每天都使用它,甚至有时滥用它的人。

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(译指禅译者:Yuki.Yin 微信号:zhulinshamo)

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