高通的二十年手机行业“统治”之路

2019-06-03 14:20 稿源:InfoQ公众号  0条评论

4“独立的调制解调芯片将失去充足的生存空间”

这些具有排他性的条款非常重要,因为大家都很清楚,只有实现规模化设计与生产才能从蜂窝调制解调器业务当中获利。从零开始设计有竞争力的蜂窝芯片需要数亿美元的投入,而且设计成果从面世到过时往往只有几年的时间周期。

换句话说,除非已经有不少重量级客户决定支持,否则相关企业根本就没有投身这个行业的意义。然而,有能力在投产第一年就订购数百万块芯片的客户本来就非常有限。

高通公司的高管们非常清楚这一点。在 2010 年的一封内部邮件当中,高通公司的 Steve Mollenkopf 写道,与苹果公司签订独家协议“将带来巨大的战略性利益”,这是因为“如果没有如此量级的竞争对手,独立的调制解调芯片将失去充足的生存空间。”

这不仅仅是一种理论层面的猜想。苹果公司非常厌恶对高通方面的依赖,并希望培养起第二个调制解调器芯片来源。最强大的候选者无疑是英特尔——其还没有成规模的调制解调器芯片业务,但确实有意着手构建。到 2012 年,苹果公司已经计划让英特尔为其 2014 款 iPad 设计一款蜂窝芯片。

然而,苹果 2013 年与高通方面的交易迫使其搁置这项由英特尔提供蜂窝芯片方案的计划。苹果公司的 Blevins 作证称,“在签署这项协议之后,我们就切断了与英特尔在 iPad 方面的合作。”而失去了苹果这位主要客户,英特尔公司也就没有必要再继续开发自己的调制解调器芯片了。

在 2016 年与高通之间的交易到期之后,英特尔与苹果双方又恢复了蜂窝芯片合作关系。就在那一年,苹果公司推出了 iPhone 7。其中部分产品配备有高通调制解调器芯片,其它一些产品则使用新的英特尔调制解调器芯片。

苹果公司承诺购买数百万块英特尔无线芯片,这意味着英特尔将有动机把大量资源投入其开发工作当中。在与苹果达成协议之后,英特尔收购了威盛电信(VIA Telecom),后者是少数能够在高端芯片领域与高通公司一争长短的企业。英特尔需要 CDMA 芯片以使自家无线产品在全球范围内保持竞争力,但其又缺乏按照苹果要求进行内部无线芯片开发的能力。收购威盛使得英特尔能够加快 CDMA 芯片的研发速度。但根据英特尔自己做出的预测,如果没有苹果向英特尔做出的采购业务承诺,收购 VIA 在经济层面将完全没有可行性。

与苹果之间的合作关系,也在其它方面为英特尔带来助力。下一代 iPhone 将采用英特尔蜂窝芯片的消息促使多家网络运营商主动帮助英特尔在自家网络之上测试芯片。英特尔还发现,在成为苹果公司的供应商之后,其在标准制定组织当中开始拥有更大的影响力。

5 帝国反击战

在 2019 年 2 月 26 日于巴塞罗那举行的世界移动通信大会上,可以看到英特尔公司部署的 5G 徽标。

苹果公司与英特尔之间的交易,对高通方面在蜂窝芯片业务市场上的主导地位构成了严重威胁。一旦英特尔开发出苹果所需要的全系列蜂窝芯片,英特尔即可转而为其它智能手机制造商提供相同的芯片。这将极大改善各家智能手机制造商的货源受限问题,意味着他们不再必须与高通公司续签专利许可。因此,高通公司决定与苹果以及英特尔开战。

为了应对高通公司的芯片供应威胁,苹果开始向高通提出的高额专利使用费发起质疑。高通方面的回应是,苹果公司将无权在新款 iPhone 当中使用高通公司的芯片,这将迫使苹果不得不完全依赖于英特尔提供的 2018 款芯片。高通公司还在全球各地的法院起诉苹果侵犯其专利权,而苹果则要求联邦贸易委员会对高通公司的商业行为展开调查。

这次波折使得苹果与英特尔处于不利地位。高通公司试图利用其专利储备库在全球各地的司法管辖区之内禁止 iPhone 的销售。如果高通在其中一个主要市场上取得胜利,那么其有可能会迫使苹果全面就范。在此之后,高通可能会要求苹果减少英特尔芯片的采购量,从而危及英特尔的无线芯片业务。最后,这番举动也能起到杀鸡儆猴的作用,告诫其它潜在客户最好不要试图挑战高通公司的主导地位。

与此同时,苹果公司则领先英特尔确保自家手机始终拥有最前沿的无线技术支持。英特尔成功开发出了适用于 2017 款与 2018 款 iPhone 型号的调制解调器芯片。然而,未来几年之内,整个无线行业将转向 5G 无线技术。iPhone 作为一款高端产品,必须要支持最新的无线标准。如果英特尔无法及时开发出适用于 2020 款 iPhone 产品的 5G 芯片,那么苹果的市场地位有可能会快速崩溃。

似乎后一种情况还是发生了。就在上个月,苹果公司宣布与高通达成广泛协议,其中苹果将向高能方面支付为期六年的专利许可费。几小时之后,英特尔公司宣布取消 5G 调制解调器芯片的开发工作。

虽然我们并不了解所有的幕后细节,但似乎从今年早些时候开始,苹果公司开始怀疑英特尔是否有能力快速提供 5G 调制解调器芯片,从而满足苹果的产品需求。这使得苹果不得不屈服于高通公司的强硬态度,并最终决定削减与英特尔之间的交易,同时接受了一些杠杆性条款。而苹果与高通后来达成的和解的决定,也立即削弱了英特尔开发无线芯片的动力。

6 高通长期以来一直拒绝向竞争对手授权其专利技术

高通与苹果以及英特尔之间的对抗故事,说明了高通方面如何利用其强大的专利组合支持芯片业务垄断。

芯片制造商通常能够获取与其芯片相关的专利授权,并借此解决客户的专利需求。然而,高通公司长期拒绝将其专利许可提供给竞争对手,并直接导致后者陷入困境。

芯片制造商联发科公司高管 Finbarr Moynihan 表示,“我们全部客户都给出了明确的要求,即希望我们首先与高通达成许可协议,并将此作为购买联发科 3G 芯片组的前提。”

如果芯片制造商要求高通公司进行专利授权,高通方面给出的答复是只能承诺不起诉芯片制造商本身,但有可能起诉该制造商的客户。另外,高通方面还要求各芯片制造商——也就是其竞争对手——仅将芯片出售给已经被列入高通专利许可“授权采购者”名单的客户。

毋庸置疑,这使得高通的一切竞争对手乃至潜在竞争对手都处于长期劣势。高通公司的专利许可制度不仅使其能够从竞争对手的销售额中征收巨额费用,同时实际上也允许高通操纵竞争对手所能服务的客户。事实上,高通公司要求其它芯片制造商向其提供关于各家客户的敏感商业数据,包括销售数量数据等,从而确保高通能够采取哪些压力性手段以防止竞争对手在市场上获得吸引力。

2009 年,在与联发科(下图中简称为「MTK」)达成交易的几天之后,高通公司的一份内部演示文稿以一种可笑的坦率方式阐述了高通的反竞争方法:

"WCDMA SULA"是指高通的专利许可。高通公司认为,限制联发科向高通公司已经授权的企业出售芯片,将导致其即将推出的 3G 芯片只能吸引到不足 50 家客户。与此同时,高通公司的目标在于征收大量费用以保证联发科没有足够的财力投资自主芯片研发。

像联发科以及 VIA 这样的小型芯片制造商只能同意高通公司单方向提出的条款。更重要的是,一部分更为强大的企业被直接阻止进入市场,或者被高通的策略逼出这部分市场。

高通公司曾在 2004 年与 2009 年两度拒绝向英特尔授权专利许可,这极大延后了英特尔进军无线调制解调器芯片业务的步伐。三星与 NTT DoCoMo 共同建立的合资企业 Project Dragonfly 也在 2011 年遭遇高通公司的拒绝;三星最终制造出一些调制解调器芯片供自己使用,但并没有将其提供给其它客户。高通还于 2015 年拒绝 LG 提出的调制解调器芯片专利许可申请。

此外,高通公司分别于 2012 年与 2014 年拒绝了德州食品与博通公司的专利许可申请。

7 公平、合理、无歧视

当标准组织开发新的无线标准时,其首先需要汇集一系列专利,并将此作为新标准的实施基础——这些专利,被称为标准必要专利。在此之后,其要求专利持有方承诺以公平、合理且非歧视性(简称 FRAND)的条款进行专利许可授权。专利持有方通常会同意这些条款,因为将专利纳入标准能够提升其价值。

但高通公司似乎并没有履行其 FRAND 承诺。FRAND 专利应该始终以相同的条款提供给任何希望获取许可的申请方——无论是客户还是竞争对手。然而,高通公司一直拒绝向其它芯片制造商授权这类标准必要专利。

当手机制造商试图获取高通公司的标准必要专利许可时,高通方面通常会将其与更多专利组合捆绑在一起,其中包括大量不受 FRAND 承诺约束的专利,而且在大多数情况下根本就与调制解调器芯片毫无关系。因此,手机制造商实际上不得不为高通公司的标准必要专利支付更高许可费用。

但没有人能够挑战高通对于 FRAND 要求的实际解释权。高通公司并没有直接起诉其它芯片制造商,因此其现行策略虽然令人发指,但却也让人无可奈何。与此同时,高通公司也在利用芯片供应威胁阻止客户对其许可制度提出任何质疑。

Koh 法官裁定,高通公司并未履行其 FRAND 承诺并且有违反托拉斯法。高通公司有义务将其专利许可给任何申请方。她同时裁定,高通公司亦有义务在许可当中收取合理的费率,且具体数额必须远低于近年来高通采取的实际费率。

8“没有许可,就没有芯片”的日子过去了

Koh 法官下令执行一系列旨在阻止高通公司反竞争行为的举措,同时要求通过变革恢复市场竞争的平衡。

其中最重要的变化就是将高通的专利许可行为与其芯片业务拆分开来。Koh 要求高通不得“根据客户的专利许可状态调整调制解调器芯片的供应方式。”高通公司必须重新协商其所有专利许可,保证不会以威胁方式干预面向任何买家的调制解调器芯片供应。

Koh 还命令高通公司根据 FRAND 条款向其它芯片制造商授权标准必要专利,并在必要时通过仲裁方式确定公平的使用费率。这些许可必须足够“详尽”——意味着高通公司不得借条款中的漏洞起诉芯片制造商的客户违反芯片制造商的专利许可范围。第三,Koh 法官欋同通公司与客户达成任何独家协议。如果客户从高通公司购买 85% 或者 100% 的芯片比例,高通也不得提供任何回扣。

专利专家 Charles Duan 认为,Koh 的裁决“直指人们在与高通公司的往来当中面临的最大问题。”

三星是目前少数几家保留有重要内部调制解调器核心技术的公司之一。近年来,三星公司经常在某些市场上销售的智能手机中采用自己的 Exynos 芯片,同时在美国以及中国等其它市场销售高通芯片版产品。目前我们还不清楚三星为什么要这样做,但合理的猜测是,三星认为其在这些国家更容易受到高通公司的专利威胁。

现在,三星公司能够更轻松地在全球范围内使用自己的芯片、简化产品设计并为公司提供更为可观的规模经济效益。最终,三星方面亦有可能开始向其它智能手机制造商提供其原创芯片,即正式回归 2011 年的芯片供应业务。

在另一方面,Koh 法官的裁定对于英特尔来说可能并不够及时。英特尔公司已经于上个月宣布关闭其 5G 芯片开发项目,而其恐怕已经没有精力(或者足够的时间)重启该项目。

然而,Koh 法官最核心的要求,可能是她提出的由贸易委员会与法院负责实施的七年监督授权。

Duan 在接受邮件采访时表示,“我想,在接下来的一年左右,高通公司又会提出一些新的方法以回归旧有收入模式。”但政府方面将继续保持警惕,以确保高通公司始终遵守 Koh 法官在裁定当中体现的表述与精神。

但首先,这项裁定必须能够在巡回上诉法院当中得到认可。本周二,高通公司要求 Koh 暂缓执行裁定,称其将在上诉法院对具体内容进行重审。而在一切真正尘埃落定之前,高通公司的客户与竞争对手恐怕仍然无法松下这口气。

 英文原文

https://arstechnica.com/tech-policy/2019/05/how-qualcomm-shook-down-the-cell-phone-industry-for-almost-20-years/

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